Dr. Kapono: Surfista, científico y conservacionista

Nativo hawaiano, surfista y científico, el trabajo de Kapono se centra en la conservación y la sostenibilidad de los océanos. 

Kapono ha habitado durante mucho tiempo mundos dispares. Por un lado, es un surfista profesional que persigue las olas, las monta con estilo y es fotografiado por sus diversos patrocinadores. Por otro lado, es doctor en química y actualmente trabaja en la Universidad de Hawái junto con algunos de los principales expertos en corales del mundo para comprender mejor y proteger los arrecifes.

En el mundo del surf profesional, es común que los ‘team riders’ llamen la atención de patrocinadores tanto por sus intereses no relacionados con el surf como por sus habilidades sobre una tabla. Los surfistas patrocinados normalmente cumple el arquetipo de trabajar como moldeadores, artistas, fotógrafos, músicos y defensores del medio ambiente, pero no lo es un científico que realiza experimentos y recopila datos entre persecuciones de olas en todo el mundo, eso es algo que pocos en la industria del surf saben. 

Su carrera académica se complementa de manera única con su compromiso deportivo con el mar. Mientras contribuye con varias publicaciones revisadas por pares en los campos de la biociencia molecular, también ha producido varias películas galardonadas que analizan el activismo indígena, la conservación de los océanos, la seguridad alimentaria mundial y la realidad virtual. También ha aparecido en publicaciones como The New York Times, NBC, CBS, Surfer Magazine y más. Cliff reside actualmente en San Diego, California, e informa sobre ciencia para el San Diego Union Tribune cuando no está persiguiendo las olas.

En el mundo académico, los profesores universitarios de Kapono levantaban las cejas ante el joven científico ambicioso que seguía apareciendo en el laboratorio con el cabello mojado y los ojos enrojecidos. Pero el valor de su capacidad para conectar esos mundos dispares finalmente comenzó a enfocarse tanto para sus profesores como para los patrocinadores de surf en 2016, cuando Kapono se embarcó en el Proyecto Surfer Biome. 

El Proyecto Surfer Biome fue un experimento ambicioso en el que Kapono viajó por todo el mundo recolectando muestras fecales de los surfistas (sí, leíste bien), luego usó algo llamado espectrometría de masas para mapear las comunidades microbianas dentro de cada muestra para comprender mejor la correlación entre nuestro ambientes y los microbios dentro de nosotros.

Es la esperanza de Kapono (la investigación está actualmente bajo revisión por pares) que su investigación muestre que las sustancias químicas que encontramos mientras surfeamos en el océano no se pueden lavar en la ducha pública después de una sesión, sino que en realidad cambian la química dentro nosotros, una razón tan buena como cualquier otra para vigilar mejor la contaminación de nuestros océanos y vías fluviales. 

Kapono no dependía tanto del sistema de educación pública como la mayoría. En su familia, la educación no se limitó a las aulas tradicionales; tuvo lugar al aire libre, en las playas y en el océano. Su padre, Cliff Kapono Sr., un veterano de la guerra de Vietnam que fue a la universidad en el G.I. Bill enfatizó que a Kapono le fuera bien en la escuela, pero también le dio la misma importancia a que aprendiera sobre su herencia hawaiana y el entorno natural que lo rodea. Invariablemente, esto también influyó en s primeras experiencias de navegación de Cliff.

Las lecciones no se detuvieron en la línea de la marea, y donde quiera que fueran, Cliff Sr. siempre señalaba las plantas nativas y se aseguraba de que Kapono supiera cómo se llamaban, tanto en inglés como en hawaiano, y el papel que desempeñaban en el ecosistema local. Le diría a Kapono los nombres de lugares hawaianos para las características geográficas alrededor de Hilo, y le explicaría la importancia de la historia de la tierra. Tal como lo entendió Kapono, conocer su herencia hawaiana era una responsabilidad y un privilegio a partes iguales.

“Enfoco mis esfuerzos en Hawái, para ver los problemas aquí, porque esta es mi comunidad”, dice Kapono. “Pero con suerte, el trabajo que hacemos aquí puede ser un modelo para otros a escala global. Todos compartimos muchos de los mismos problemas: la gente de Canarias, la gente de Alaska, la gente de Buffalo. Siento que puedo ver la forma en que resuelven los problemas y aplicarlos a mi enfoque, y viceversa”.

En este momento, la investigación de Kapono se centra principalmente en los arrecifes de coral a lo largo de su costa natal de Hawái, que es un tema dinámico debido al alto volumen de lluvia, el movimiento de sedimentos de las vías fluviales al océano y la abundante energía de las olas que se encuentra allí. Pero los efectos de su investigación probablemente se extiendan mucho más allá del archipiélago hawaiano.

En 2019, apareció en un anuncio comercial nacional de Hawái como destino de viaje. Ha aparecido en varios medios de surf, incluidos Surfer Magazine y The Surfer's Journal. Kapono también tiene un canal de YouTube, donde publica videos sobre científicos y surfistas por igual.

Actualmente está trabajando con la World Surf League para promover la reducción del plástico de un solo uso entre los surfistas profesionales. Como atleta y científico, el Dr. Kapono está ayudando a Vissla a desarrollar aún más su división de sustentabilidad. También trabaja con Sustainable Coastlines Hawaii para llevar a cabo el segundo concurso anual de tablas de surf ecológicas en la costa norte de Hawaii titulado "The Progress”.